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Hugh Van Es, el fotógrafo holandés que cubrió la guerra de Vietnam y tomó la imagen más famosa de la caída de Saigón en 1975 (un grupo de gente subiendo por una escalera hasta el techo donde había aterrizado un helicóptero de la CIA) falleció en Hong Kong, donde vivió por más de 35 años.

Delgado, con voz dura y siempre con ocurrencias en la punta de la lengua, Van Es era considerado por colegas como intrépido e ingenioso. Murió a los 67 años, el viernes pasado.

Llegó a Hong Kong como fotógrafo independiente en 1967, trabajó para el South China Morning Post como jefe de fotografía, y al año siguiente fue a Vietnam como técnico de sonido para NBC News. Poco después, fue contratado por The Associated Press y trabajó en Saigón de 1969 a 1972. United Press International lo tuvo entre sus filas los últimos tres años de la guerra, de 1972 a 1975.

La foto que tomó de un soldado herido con una cruz pequeña que destellaba resaltando su silueta oscura se convirtió en la imagen más conocida de la batalla de Hamburguer Hill, en mayo de 1969.

Pero sin duda, la imagen que lo catapultó a la fama fue la que tomó de un helicóptero a punto de salir de Saigón desde un techo el 29 de abril de 1975. Esta foto se convirtió en una asombrosa metáfora del desesperado retiro de Estados Unidos y de la fallida política de Washington en Vietnam.

Años después, dijo que pasó gran parte de su tiempo explicando que el edificio no era la embajada de Estados Unidos, como muchas personas creen, sino un departamento en el que vivían funcionarios de la CIA y sus familiares.

Después de la guerra de Vietnam, Van Es regresó a Hong Kong, desde donde continuó fotografiando conflictos. Entre ellos, la invasión soviética a Afganistán.

Para Ernst Herb, presidente del Club de Corresponsales Extranjeros de Hong Kong, Van Es fue “una inspiración”, alguien que “capturó verdaderamente el espíritu del corresponsal en el extranjero”.

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